bioplastik review

Plastic is the new organic

Here is our review.

Text: Angelika Brandt, 28.01.2021

Bioplastics are continuing to meet with resistance. But is there anything to the objections? And which uses are actually sustainable?

Politicians, industrial companies and environmental associations all agree that plastic damages the environment and should be avoided, where possible. This has prompted the entry into force of the EU plastics ban, which, from mid-2021, will prohibit the use of disposable plastic products such as cutlery, plates and single-use packaging. At the same time, an entire industry is working at full speed to develop environmentally friendly alternatives to petroleum-based materials. But not everything that claims to be “organic” is actually organic. The “bioplastics” label is not trademarked, and some materials are controversial – both in terms of their production and their disposal. Despite all the criticism, it is worth taking a closer look to determine which materials and uses are environmentally and economically sound. We also broached this subject with two experts, one from the European Bioplastics industry association and one from Hydra Marine Sciences, a marine research institute.

Conventional plastic is derived from crude oil, the extraction and disposal of which is questionable because neither of them are sustainable. We all have the images of great plastic garbage patches and perishing marine animals etched on our brains. In 2018, a plastic bag made the headlines when it was found at the depths of the ocean in the Mariana Trench. The dangers of microplastics are real, too. The best thing would therefore be to do away with plastics altogether, but this is not very feasible. Can we and do we have to stop using plastics altogether?

Various markets have been working for many years to develop alternative materials. The most well-known and the most commonplace are packaging, disposable cups and bags made from bioplastics. But intensive research is taking place in other areas as well, including in the automotive and electronics industries, to replace petroleum-based plastics with more sustainable alternatives. This presents a massive playing field. Constance Ißbrücker, an expert at the European Bioplastics industry association, admits that even she still finds the subject complex after years of research work.

Bio-based, biodegradable – ideally both

The basic definition of “bioplastics” is relatively simple. A material is classed as a bioplastic if it is either bio-based, biodegradable or both – the latter being the best option from an environmental point of view. Bio-based plastics are made, either partly or fully, from biomass sources. In other words, from plants that are rich in starch and cellulose such as corn or miscanthus, and occasionally also from oilseeds or wood. Only very few animal products have been used to date. The bacterial products polylactic acid (PLA) and polyhydroxybutyrate (PHB) are used. The list of plastics that are both bio-based and biodegradable includes PLA, polyhydroxyalkanoate (PHA) and polybutylene succinate (PBS). Contrary to widespread opinion, there are actually even some biodegradable plastics that are derived from fossil resources, such as the polymer polybutylene adipate terephthalate (PBAT). If a bioplastic is biodegradable, it means that it breaks down into nothing but CO2, biomass and water. But its degradation depends on the ambient conditions as well. In other words, if a material biologically degrades in an industrial composting facility, this does not automatically mean that it will do the same in the soil, in lakes or in the ocean.

Bioplastics meet with a lot of resistance

In 2019, estimates made by industry experts put the global production capacity for bio-based and biodegradable plastics at around 1.95 tonnes. This is just under one percent of conventional plastics production. It may not sound like very much at first, but bioplastics are accused of creating competition with food production because cultivation of the plants used to produce them takes up farmland. The Federal Environment Agency website states that bioplastics are no less damaging to the environment than fossil plastics, and they tend to have delayed implications: “While conventional fossil-based plastics do release greater levels of climate-impacting CO2, the environmental footprint of bio-based plastics may well cause greater acidification and eutrophication (eutrophication = enrichment with minerals and nutrients, editor’s note) and tie up a certain area of land.” There are also constant reports in the media that bio-based and biodegradable materials are not being broken down properly at the majority of composting facilities.

The scenario for use must be right

What are the reasons behind these objections, and can they be generalized? On the Chip 365 consumer portal, the Cradle to Cradle association discourages people from demonizing bioplastics altogether. “A plastic can be good if it is suitable for the use scenario, is biodegradable or can easily be retained in the technical cycle; in other words, can be recycled.” At present, there are a number of research approaches for producing biodegradable plastics from organic waste that are not suitable for any other purpose. The research being conducted by Hydra Marine Sciences, for example, is helping to establish an official method for evaluating the biodegradability of various types of plastic. It hopes that testing and identifying the ambient conditions under which a material is biodegradable will speed up the process of ascertaining whether a bioplastic is truly sustainable.

Although the institute recommends reducing our use of plastics in the first instance, it believes that a case-by-case decision should be made on whether a material can be replaced by a biodegradable alternative. Managing Director of the institute, Miriam Weber, lists a number of examples from agriculture, fishing, textiles and the automotive industry where biodegradability can be a good thing (see interview).  However, the marine biologist insists that it is not simply a case of replacing items, such as plates and cups, which from July 2021 will come under the EU-wide ban on single-use plastic products, with bioplastic alternatives. The Federal Environment Agency also advises the use of reusable products in this case. Both Miriam Weber from Hydra and Constance Ißbrücker from European Bioplastics advocate the use of biodegradable food packaging, as long as it can be disposed of alongside residual food waste in the organic waste bin.

Questions and answers on the everyday disposal of bioplastics

Can bio-based plastic packaging be disposed of in the organic waste bin?

No, they have to be put in the yellow bin/bag or in with the residual waste.

Are biodegradable plastics as defined by EN 13432 suitable for home composting?

No, because home compost heaps do not reach the temperature required for these materials to break down. So they should be disposed of in the yellow bag or in the residual waste bin.

1EN 13432 certification means that, in the conditions provided by an industrial composting facility, bioplastics biologically degrade in no more than twelve weeks.

Can bio-based plastics be recycled?

It depends. If the bio-based plastics have the same chemical structure as their fossil-based counterparts, they can be recycled using the available streams. One example is PET bottles containing a certain percentage of bio-based materials, which are recycled together with conventional PET bottles. Bio-based plastics that do not have the same chemical structure as fossil-based plastics could feasibly be recycled within their own recycling stream. But the fact that there are only small amounts of these materials in circulation means that, in most cases, these streams are not yet available.

What advantages do organic waste bags have?

They allow organic waste to be collected separately in a hygienic, odorless and convenient way. Unlike paper bags, they are largely tearproof and watertight, which makes it easier to transport the waste – even in apartment buildings. Industrial companies and politicians largely agree that degradable organic waste bags have the potential to significantly increase the percentage of separately collected organic waste and reduce the amount of residual waste.

Can you put organic waste bags in the organic waste bin?

Bio-based waste bags only belong in the organic waste bin if they are also certified as biodegradable in accordance with EN 13432 or EN 14995 and, plus, if they are mainly manufactured from renewable raw materials. These bags are identified by the germ bud symbol. However, you should check out your local rules for waste separation before use.

Organic waste bags could soon catch on throughout Germany

One product that has already gotten the Federal Environment Agency’s seal of approval is the certified  organic waste collection bag featuring the germ bud symbol. The biodegradable bag allows kitchen waste to be disposed of in an extremely hygienic manner, and has already become a commonplace product in a wide array of households. It significantly increases the percentage of recyclable organic waste that is put back into circulation and reduces the amount of residual waste. In Germany in particular, the percentage of unused organic waste that ends up in the residual waste bin is still extremely high at 40 percent. But the example of the organic waste bag also highlights the extent to which regulations and reality can often diverge. At present, it is still up to individual cities or districts to decide whether the bag can actually be used to collect organic waste. The official line is that it takes too long to break down at most composting facilities. In reality though, the vast majority of organic bags decompose a lot quicker than this; in other words, within the composting times required by these facilities. Work is currently ongoing to create an EU-wide label for materials with shorter composting times.

In summary, even scientists find bioplastics an incredibly complex subject. And the answers and solutions are no less complex. Whether a bio-based and/or biodegradable material is actually sustainable depends to a large extent on the specific extraction process and the scenarios for use and re-use. Both the Federal Environment Agency and the industry experts recommend the use of reusable systems for single-use items such as cups and plates. Bioplastics can also be a favorable option in other cases, including for some food packaging, in the automotive industry and also for organic waste bags. As with every technological revolution, implementing such new ideas requires a lot of patience. Many materials are still in the development stages, and it will take some time yet for the legislation to catch up with reality. New labels and standards are being developed right now that will help consumers make the right product decisions.


“The organic waste bag is the only common ground we share.”

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Subline: Der Klimawandel hat ein Image-Problem Wir kennen vor allem die viel genutzten Motive des Klimawandels: schmelzende Polkappen, ertrinkende Eisbären und qualmende Industrieschornsteine. Dennoch ist der Klimawandel selten Bestandteil unserer Alltagsgespräche. Woran liegt das?  Dass diese Bilder nicht wirken, liegt vor allem an der einseitigen Darstellung dieser facettenreichen Problematik. Climate Outreach verfolgt deshalb das Ziel die Thematik in der Öffentlichkeit neu zu beleben durch die Formulierung eines entsprechenden Narrativs. Außerdem muss die Bildsprache angepasst werden, denn die Klimakrise hat viele Bilder und unterschiedlichste Auswirkungen, die entsprechend dargestellt werden müssen. Es geht um Bilder, die zeigen, wie sich die Klimakrise lokal auswirkt, aber gleichzeitig auch welche Chancen und Innovationen sie hervorbringt. Kurzum es fehlen authentische Bilder, die eine Verbindung zum eigenen Alltag herstellen.   Subline: Wie zeigt man den Klimawandel richtig? Die NPO kreierte sieben Kernprinzipien, wie man mit Bildern über den Klimawandel richtig kommuniziert. Um diese Prinzipien in Taten zu verwandeln, wurde von Climate Outreach das Programm Climate Visuals ins Leben gerufen. Die Erstellung des Programms begann auch hier mit einer simplen Frage. Ein Kunde fragte nach einer visuellen Kommunikationsstrategie für den Klimawandel. Als Climate Outreach dazu recherchierte, bemerkten sie, dass es diese Kommunikationsstrategie noch nicht gab. Den ersten Bericht dazu veröffentlichte die Umweltorganisation im Januar 2016. Hinter der NPO steht ein Team mit unterschiedlichsten Kompetenzen, das genau weiß, wie es die Menschen erreicht. Die Kommunikationsstärke setzt sich aus Kommunikationsexperten, Sozialwissenschaftlern und Klimaforschern zusammen, die gemeinsam den Klimawandel auf diese Weise bekämpfen wollen. Mit der richtigen Kommunikation und der korrekten Abbildung der größten Problematik des 21. Jahrhunderts versucht Climate Outreach eine umfassende Lösung zu bieten. Schließlich ist das Dilemma der Klimakrise vor allem eines ihres Images.  Damit die Klimakrise bildlich neu zum Ausdruck gebracht wird, führte das Programm eine Umfrage durch, die zwei verschiedene Methoden kombinierte. Zunächst wurden vier Diskussionsgruppen gegründet. Davon diskutierten je zwei Gruppen in London und Berlin. Hier besprachen die Teilnehmer verschiedene Klimakrisen-Bilder und diskutierten über deren Wirkung. Daraufhin erfolgte eine internationale Online-Befragung. Diese Umfrage umfasste 3.014 Befragte aus den USA, dem Vereinigten Königreich sowie Deutschland.  Daraus resultierten die Kernprinzipien beziehungsweise die folgenden sieben Regeln: Zeige authentische Personen auf Bildern und keine inszenierten  1.	Erzähle neue Stories 2.	Zeige Klimawandel-Auswirkungen im richtigen Verhältnis 3.	Die Auswirkungen der Klimakrise sind emotional-starke Bilder 4.	Kenne deine Zielgruppe 5.	Zeige lokale, aber ernste Auswirkungen 6.	Sei vorsichtig im Umgang mit Protestbildern  Die Umfrage kam zu dem Schluss, dass die meisten Menschen die klassischen Klimawandel-Bilder und -Geschichten kannten. Deshalb setzten sich nicht mehr aktiv mit diesen auseinander. Mit den 7 Regeln änderte sich das.  Somit entstanden nicht nur gänzlich neue Kernprinzipien in der Klimakrisen-Bildkommunikation, sondern führten auch zur Gründung von Dabei fungiert das Programm  laut eigenen Angaben als erste beweisgestützte Bild-Bibliothek der Welt. Dabei bleiben alle Rechte weiterhin bei den Fotografen, da Climate Visuals die Bilder nicht gehören. In den verschiedenen Galerien befinden sich thematisch-entsprechende Bilder, die mit einer Bildunterschrift versehen sind. Der Nutzer erfährt in kurzen Sätzen mehr über den Hintergrund des Fotos. Bild und Information verschmelzen zu einer neuen Darstellung des Klimawandels und schärfen den Fokus sowie den Wissenstand des Users. Ziel ist es von einer Protestkultur zurück zu einem öffentlichen Diskurs zu gelangen.      Subline: Wie sieht der Klimawandel nach den sieben Prinzipien aus?  Eine junge Frau steht auf einer hölzernen Leiter. fotografiert von Abbie Trayler-Smith, Panos Pictures. Eine wacklige Angelegenheit hoch in den Wipfeln. Doch die Frau ziert ein breites Lächeln, als sie die Solarpaneele neu justiert. Dieses Bild beschrieben die Teilnehmer als kraftvoll und leichtverständlich, und nahmen es als ein positives Beispiel im Kampf gegen den Klimawandel wahr.  Dieses Foto fällt dabei unter die Prinzipien: Zeig authentische Menschen und erzähle neue Stories. Ein weiteres Bild, eine weitere Story. Dass es in Indien immer wieder zu Überschwemmungen kommt, ist nicht überraschend zur Monsunzeit, jedoch werden diesen Regenfällen immer stärker. Auf diesem Bild erkennt man Menschen, die in einen Bus ein- und aussteigen, während sie mehr als knöcheltief im schlammigen Wasser stehen. 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Eine davon ist die bildhafte Kontrapunktierung: Eine Waldabholzung auf der einen Seite und ein Mensch, der einen Setzling in einer ausgedörrten Landschaft pflanzt, auf der anderen Seite.  Durch die überwiegend visuelle Gestaltung des Internets hat Climate Visuals eine entsprechende Methodik entwickelt: Es werden mehrere Fotos aneinandergereiht oder zusammen abgebildet, um allein durch ihre Wirkung eine Geschichte zu erzählen. Anschließend wird diese Bilderreihe mit informativen Fakten untermauert.  Durch diese Methoden entstehen neue Wirkweisen und gleichzeitig wird eine nahbare sowie vielseitige Darstellung des Klimawandels kreiert.  Subline: Die Frage ist nun, hat dieses Programm tatsächlich etwas verändert?   Die britische Zeitung The Guardian hatte ihre redaktionellen Richtlinien hinsichtlich der bildlichen Darstellung des Klimawandels überdacht und dabei den Rat von Climate Visuals hinzugezogen. Gestützt auf die Erkenntnisse und Forschungsergebnisse des Programms, begann die berühmte Zeitung die Bilder entsprechend auszuwählen. Durch diesen Austausch erreicht Climate Visual indirekt bereits Millionen Leser im Vereinigten Königreich.  An dem Programm nehmen außer den Wissenschaftlern von Climate Outreach auch weltweit Fotografen teil. Sie bringen mit ihren Bildern diese wichtigen Stories in Umlauf und verschaffen ihnen dadurch Gehör.  Das Programm versucht, aufgebaut auf soziologischer Forschung in Europa und den USA, die aktuelle Bild-Kommunikation und Darstellung des Klimawandels nachhaltig zu verändern. Dadurch will es vor allem einen diverseren sowie emotional-zugänglicheren Umgang mit der Klimakrise gestalten. Gleichzeitig stellt Climate Visual mit diesem Programm eine bildgewaltige Ressource für verschiedenste Organisationen zusammen und stellt zugleich ein Handbuch für die richtige visuelle als auch sprachliche Kommunikation des Klimawandels zur Verfügung.  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