Earth Planet Climate

Everything Looks Different, But Is It Worse?

Satellite images show changes on the Earth

Text: Felix Bürkle, 09.06.2020

Most people associate NASA solely with space exploration. Giant rockets, huge clouds of steam and cheering crowds – images like these have been burned into the collective memory, especially with the Apollo missions in the 1960s and 1970s. Now aerospace has come back into the spotlight once more, ever since private companies such as SpaceX have been conquering the skies and causing a media sensation with their activities. But one of NASA’s core functions often gets overlooked amid all the razzmatazz, and that is its role as a geoscientific research institute with a mission to study the Earth.

Somewhere between megalomania and down-to-earth pragmatism

Admittedly, faraway planets and the search for alien life forms are awe-inspiring prospects. But experts such as German astronaut Alexander Gerst endeavor to repeatedly stress the fact that aerospace can help make our lives on Earth better – be it through obtaining different physical conditions for experiments or simply getting a better view from above. During his stays on the ISS, Gerst regularly posted images on his Twitter feed of different locations on planet Earth, which amazed and shocked users all at the same time.

NASA’s “Images of Change” project

But what passes as entertainment for people who are quickly scrolling through tweets is actually, behind the scenes, valuable research. Since the middle of last century, satellites equipped with cameras and other measuring instruments have been circling the Earth to document any visible changes. With its “Images of Change” project, NASA is now putting this footage online as a series of before and after images.
The more than 200 images show change over periods ranging from decades to days, and serve to emphasize the fragility of the Earth. Whether the changes relate to natural disasters or the progress of civilization, hardly any of the images show the planet looking as it once did. But does change always have to be something negative? The following three examples provide some food for thought.

Colorful activity on the Mekong River

Off-hand, one might think that blue-green water is healthier than brown water. But, as the case of the Mekong River demonstrates, that is a misconception. This body of water, which stretches from China all the way to the southern coast of Laos, is Southeast Asia’s lifeline and one of the longest rivers on the planet. Over time, the Mekong River has become blue-green and crystal-clear in places, which is the result of an interplay of different factors.

The Mekong River Commission reports that the river is being loaded with increasingly fewer sediments along its entire length. This can be attributed to both ever-decreasing levels of precipitation and the large number of flow-reducing dams and hydroelectric power plants, which filter sediments out of the water. This also removes nutrients from the river, promoting the growth of algae and thereby killing fish. This initially affected just some of the arms of the river, but over time the entire Mekong River has turned blue-green.

This example provides convincing proof that even sustainable energy sources such as hydropower can have drastic environmental repercussions if they do not undergo comprehensive and long-term planning.

© Images taken by the Operational Land Imager on Landsat 8. Source: NASA’s Earth Observatory

Shanghai running out of space

Even by Asian standards, Shanghai is a metropolitan city of superlatives. The city so popular with tourists particularly for its striking skyline is today home to an estimated 23 million people. Even its land area of over 6,300 km² is impressive. But it was not always like this.

NASA images show that urbanization in 1984 significantly curtailed the area surrounding the Huangpu River. Looks can be deceptive, as even back then Shanghai is estimated to have had six million inhabitants. However, it is difficult to determine the exact figures due to the high percentage of migrant workers with precarious living arrangements. Over time, population growth has also led to urban expansion in Shanghai – and not just on the mainland.

While the dramatic reduction in forests toward inland areas could be described as an almost normal trend, what is happening in coastal areas is astonishing. The coastal islands of Changxing and Hengsha have not only become more densely populated, but they have also been artificially enlarged, which is a major intervention into the region’s geology and marine biology.

© Images taken by Landsat 5 and 8. Source: NASA’s Earth Observatory

A hotspot in the Arctic

The melting ice in the Arctic is one of the classic examples of climate change. You could catch yourself taking the images of helpless polar bears on broken-off slabs of ice for granted – but the consequences of melting ice caps are being observed not just directly in the Arctic, but all over the world.

The water released in the process is starting to cause a gradual rise in sea levels. In 2018, a group of researchers at the University of Colorado estimated that sea levels could rise by 65 cm between now and 2100. More pessimistic projections even put the figure at around 1.5 m. It doesn’t sound like much, but it would result in catastrophic flooding in many regions of the world or even inundate them completely, and this could produce millions of climate refugees.

Looking at the NASA images, the greatest declines in ice levels can be seen not only on the large sheet of ice at the North Pole, but also between the numerous Canadian islands that stretch up to the Greenlandic coast. The ice there has already disappeared completely in places. You don’t have to be a scientist to understand the drastic meaning behind these images.

© Images by NASA Scientific Visualization Studio. Information sources:
2012: NASA Earth Observatory, 2013: NASA Earth Observatory, 2016: NASA Global Climate Change.

Change as a fact of life

These three out of the total of 200 images taken over the course of NASA’s “Images of Change” project provide clear evidence of the changes that have already taken place on planet Earth. Many of them are entirely man-made, and others are caused at least in part by our actions. Despite major technological progress, natural disasters seem to be the last unpredictable opponents standing that could turn everything on its head in an instant.

But we cannot whitewash the truth that in mere decades, humanity and its growth-driven economy have caused some irreparable damage and set even more alarming trends in motion. This means that even more in-depth debates rethinking the sustainability of all economic activities will have to be had in the future to ensure that change does not lead to further devastation.

More Images of change?

Shanghai, California or the Arctic. All before and after images of the series “Images of change” here.

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Net Zero Homes

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Subline: Der Klimawandel hat ein Image-Problem Wir kennen vor allem die viel genutzten Motive des Klimawandels: schmelzende Polkappen, ertrinkende Eisbären und qualmende Industrieschornsteine. Dennoch ist der Klimawandel selten Bestandteil unserer Alltagsgespräche. Woran liegt das?  Dass diese Bilder nicht wirken, liegt vor allem an der einseitigen Darstellung dieser facettenreichen Problematik. Climate Outreach verfolgt deshalb das Ziel die Thematik in der Öffentlichkeit neu zu beleben durch die Formulierung eines entsprechenden Narrativs. Außerdem muss die Bildsprache angepasst werden, denn die Klimakrise hat viele Bilder und unterschiedlichste Auswirkungen, die entsprechend dargestellt werden müssen. Es geht um Bilder, die zeigen, wie sich die Klimakrise lokal auswirkt, aber gleichzeitig auch welche Chancen und Innovationen sie hervorbringt. Kurzum es fehlen authentische Bilder, die eine Verbindung zum eigenen Alltag herstellen.   Subline: Wie zeigt man den Klimawandel richtig? Die NPO kreierte sieben Kernprinzipien, wie man mit Bildern über den Klimawandel richtig kommuniziert. Um diese Prinzipien in Taten zu verwandeln, wurde von Climate Outreach das Programm Climate Visuals ins Leben gerufen. Die Erstellung des Programms begann auch hier mit einer simplen Frage. Ein Kunde fragte nach einer visuellen Kommunikationsstrategie für den Klimawandel. Als Climate Outreach dazu recherchierte, bemerkten sie, dass es diese Kommunikationsstrategie noch nicht gab. Den ersten Bericht dazu veröffentlichte die Umweltorganisation im Januar 2016. Hinter der NPO steht ein Team mit unterschiedlichsten Kompetenzen, das genau weiß, wie es die Menschen erreicht. Die Kommunikationsstärke setzt sich aus Kommunikationsexperten, Sozialwissenschaftlern und Klimaforschern zusammen, die gemeinsam den Klimawandel auf diese Weise bekämpfen wollen. Mit der richtigen Kommunikation und der korrekten Abbildung der größten Problematik des 21. Jahrhunderts versucht Climate Outreach eine umfassende Lösung zu bieten. Schließlich ist das Dilemma der Klimakrise vor allem eines ihres Images.  Damit die Klimakrise bildlich neu zum Ausdruck gebracht wird, führte das Programm eine Umfrage durch, die zwei verschiedene Methoden kombinierte. Zunächst wurden vier Diskussionsgruppen gegründet. Davon diskutierten je zwei Gruppen in London und Berlin. Hier besprachen die Teilnehmer verschiedene Klimakrisen-Bilder und diskutierten über deren Wirkung. Daraufhin erfolgte eine internationale Online-Befragung. Diese Umfrage umfasste 3.014 Befragte aus den USA, dem Vereinigten Königreich sowie Deutschland.  Daraus resultierten die Kernprinzipien beziehungsweise die folgenden sieben Regeln: Zeige authentische Personen auf Bildern und keine inszenierten  1.	Erzähle neue Stories 2.	Zeige Klimawandel-Auswirkungen im richtigen Verhältnis 3.	Die Auswirkungen der Klimakrise sind emotional-starke Bilder 4.	Kenne deine Zielgruppe 5.	Zeige lokale, aber ernste Auswirkungen 6.	Sei vorsichtig im Umgang mit Protestbildern  Die Umfrage kam zu dem Schluss, dass die meisten Menschen die klassischen Klimawandel-Bilder und -Geschichten kannten. Deshalb setzten sich nicht mehr aktiv mit diesen auseinander. Mit den 7 Regeln änderte sich das.  Somit entstanden nicht nur gänzlich neue Kernprinzipien in der Klimakrisen-Bildkommunikation, sondern führten auch zur Gründung von Dabei fungiert das Programm  laut eigenen Angaben als erste beweisgestützte Bild-Bibliothek der Welt. Dabei bleiben alle Rechte weiterhin bei den Fotografen, da Climate Visuals die Bilder nicht gehören. In den verschiedenen Galerien befinden sich thematisch-entsprechende Bilder, die mit einer Bildunterschrift versehen sind. Der Nutzer erfährt in kurzen Sätzen mehr über den Hintergrund des Fotos. Bild und Information verschmelzen zu einer neuen Darstellung des Klimawandels und schärfen den Fokus sowie den Wissenstand des Users. Ziel ist es von einer Protestkultur zurück zu einem öffentlichen Diskurs zu gelangen.      Subline: Wie sieht der Klimawandel nach den sieben Prinzipien aus?  Eine junge Frau steht auf einer hölzernen Leiter. fotografiert von Abbie Trayler-Smith, Panos Pictures. Eine wacklige Angelegenheit hoch in den Wipfeln. Doch die Frau ziert ein breites Lächeln, als sie die Solarpaneele neu justiert. Dieses Bild beschrieben die Teilnehmer als kraftvoll und leichtverständlich, und nahmen es als ein positives Beispiel im Kampf gegen den Klimawandel wahr.  Dieses Foto fällt dabei unter die Prinzipien: Zeig authentische Menschen und erzähle neue Stories. Ein weiteres Bild, eine weitere Story. Dass es in Indien immer wieder zu Überschwemmungen kommt, ist nicht überraschend zur Monsunzeit, jedoch werden diesen Regenfällen immer stärker. Auf diesem Bild erkennt man Menschen, die in einen Bus ein- und aussteigen, während sie mehr als knöcheltief im schlammigen Wasser stehen. Über ihren Köpfen sind Regenschirme gespannt. Bei diesem Bild hatten die Teilnehmer das Bedürfnis mehr über die abgebildeten Menschen zu erfahren. Ein Foto mit starker Wirkung: In entlegenen Gebieten, in denen es noch kein flächendeckendes Stromnetz gibt, ist Solarenergie eine günstige Möglichkeit Lampen erleuchten zu lassen. Dieses Bild fotografiert von Patrick Bentley (CC by 2.0) zeigt einen Jungen, der gerade seine Hausaufgaben macht. Es ist schon dunkel, aber dank der solarbetriebenen Leuchte kann er dennoch lernen. Bilder wie dieses lassen die Betrachter eine Verbindung aufbauen. Sie erkennen direkt einen positiven Nutzen der erneuerbaren Energien für den einzelnen Menschen.  Ein weiterer Faktor der erfolgreichen Bildkommunikation ist das Motiv an sich. Die Umfrage bewies, dass ein Bild länger betrachtet wird, wenn Menschen oder Tiere darauf abgebildet sind.  Neben der emotionalen Wirkung setzt Climate Visuals auf weitere Methoden. Eine davon ist die bildhafte Kontrapunktierung: Eine Waldabholzung auf der einen Seite und ein Mensch, der einen Setzling in einer ausgedörrten Landschaft pflanzt, auf der anderen Seite.  Durch die überwiegend visuelle Gestaltung des Internets hat Climate Visuals eine entsprechende Methodik entwickelt: Es werden mehrere Fotos aneinandergereiht oder zusammen abgebildet, um allein durch ihre Wirkung eine Geschichte zu erzählen. Anschließend wird diese Bilderreihe mit informativen Fakten untermauert.  Durch diese Methoden entstehen neue Wirkweisen und gleichzeitig wird eine nahbare sowie vielseitige Darstellung des Klimawandels kreiert.  Subline: Die Frage ist nun, hat dieses Programm tatsächlich etwas verändert?   Die britische Zeitung The Guardian hatte ihre redaktionellen Richtlinien hinsichtlich der bildlichen Darstellung des Klimawandels überdacht und dabei den Rat von Climate Visuals hinzugezogen. Gestützt auf die Erkenntnisse und Forschungsergebnisse des Programms, begann die berühmte Zeitung die Bilder entsprechend auszuwählen. Durch diesen Austausch erreicht Climate Visual indirekt bereits Millionen Leser im Vereinigten Königreich.  An dem Programm nehmen außer den Wissenschaftlern von Climate Outreach auch weltweit Fotografen teil. Sie bringen mit ihren Bildern diese wichtigen Stories in Umlauf und verschaffen ihnen dadurch Gehör.  Das Programm versucht, aufgebaut auf soziologischer Forschung in Europa und den USA, die aktuelle Bild-Kommunikation und Darstellung des Klimawandels nachhaltig zu verändern. Dadurch will es vor allem einen diverseren sowie emotional-zugänglicheren Umgang mit der Klimakrise gestalten. Gleichzeitig stellt Climate Visual mit diesem Programm eine bildgewaltige Ressource für verschiedenste Organisationen zusammen und stellt zugleich ein Handbuch für die richtige visuelle als auch sprachliche Kommunikation des Klimawandels zur Verfügung.  Mit diesen Mitteln können vor allem NGOs eine größere Zielgruppe erreichen und das Image des Klimawandels nachhaltig verändern. Zudem wird das Programm in Zukunft eine Partnerschaft mit TED Countdown eingehen, um die Wichtigkeit der Thematik weiter in den Blickpunkt der Öffentlichkeit zu rücken.  Durch die Verwendung und Verbreitung eines neuen Narrativs sowie neuer visueller Ressourcen schafft es Climate Visuals vielleicht, dass wir in Zukunft ein Foto näher betrachten, und endlich über den Klimawandel sprechen, wie wir auch über das Wetter reden.

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